El Athletic de las dos finales (1977)

Barcelona y Athletic se enfrentaron en cuartos de final de la UEFA 1976-77

Athletic Club de Bilbao en la Copa UEFA 1977 Athletic Club de Bilbao en la Copa UEFA 1977

Barcelona y Athletic de Bilbao se enfrentan a su último examen antes de la final de Copa del Rey del próximo mes de mayo. El duelo llega en plena vorágine de éxito europeo para el equipo vasco. En la Copa de la UEFA 1976-77, el Athletic perdió frente a la Juventus la única final continental jugada en su historia.

En cuartos de final de aquella temporada, se vivió un duelo fratricida entre el Barcelona de Rinus Michels y el equipo bilbaíno. Se enfrentaron en tres ocasiones en menos de un mes, una en el campeonato de liga y dos en competición europea.

Fue una campaña inolvidable para los intereses rojiblancos, ya que antes del duelo frente al Barça, el Athletic superó en una electrizante eliminatoria de octavos al AC Milan, entrenado por Giuseppe Marchioro, que abandonaría el club tres meses más tarde y sería sustituido por Nereo Rocco, considerado el introductor del Catenaccio en Italia y que ya había sido técnico del club lombardo en varias etapas anteriores.

El Milan era un equipo competitivo, que no obstante terminaría firmando una campaña 1976-77 muy decepcionante. Los Fabio Capello, Rivera y Bigón, sucumbieron ante la fuerza del Athletic.

En el partido de ida jugado en San Mamés, Capello adelantó a los italianos en la primera mitad de fuerte disparo raso. En la segunda parte, el Athletic se encomendó a su espíritu copero para terminar ganando por un espectacular resultado de 4-1.

En Milán, sin embargo, el Athletic rozó la tragedia y estuvo a punto de perder la ventaja generada en el partido de ida. Lo cierto es que los vascos llegaron muy tocados de la jornada de liga anterior, ya que fueron vapuleados en el derby vasco por la Real Sociedad con un contundente 5-0.

En San Siro aguantaron el empuje rossoneri en la primera parte, pero tras el descanso, el Milán fue capaz de marcarle tres goles a José Ángel Iribar. Cuando todo parecía perdido para el equipo dirigido por Koldo Aguirre, un error infantil de la estrella local Rivera (que cedió a su portero de forma arriesgada) fue aprovechado por Txetxu Rojo, delantero del Athletic, para encarar la portería rival. El defensa local Sabardini le derribó dentro del área. La acción fue sancionada como penalti, una jugada que salvó a los rojiblancos, ya que Madariaga no falló. El 3-1 permitía al Athletic de Bilbao clasificarse para cuartos de final de una competición europea siete años más tarde de la última vez que lo consiguió.

El rival sería el Barcelona, con el que tendría que verse las caras en tres ocasiones en menos de un mes. El primer duelo tuvo lugar el 20 de Febrero de 1977 en el campeonato de liga.

Dos goles de Javier Irureta en el Nou Camp, provocaron la primera derrota del Barcelona en su estadio en los últimos cuatro años, en un encuentro marcado por las ausencias de Cruyff en el Barcelona y Txetxu Rojo en el conjunto visitante. Irureta formaba pareja en el centro del campo junto a otro viejo conocido del fútbol español, Ángel María Villar.

Ya en la Copa de la UEFA, el Barcelona planteó un partido tácticamente muy rígido en San Mamés, teniendo la fortuna de adelantarse en la primera parte gracias a un tanto de Asensi. Johan Cruyff estuvo muy apagado, incapaz de deshacerse de las marcas de Villar y Alexanko en la primera parte y algo más incisivo en los minutos finales. El Athletic, que había empatado al filo del descanso, consiguió llevarse una buena ventaja de cara al encuentro de vuelta gracias a un penalti transformado por Dani, el guerrillero de Sopuerta.

Las noches europeas de San Mamés tendrían continuidad, pero debería ser en el Nou Camp donde el batallador equipo bilbaíno debiera confirmar su presencia en una semifinal europea por primera vez en su historia.

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