Sunderland: Martin O'Neill, resucitando gatos negros

Los Black Cats suman 22 de 30 puntos con el técnico de irlanda del Norte

El Sunderland celebra un gol. Foto: lainformacion.com El Sunderland celebra un gol. Foto: lainformacion.com

Han pasado varios minutos desde que el árbitro ha señalado el final del Sunderland-Arsenal, pero Martin O'Neill se resiste a abandonar el terreno de juego. Los Black Cats acaban de perder de la manera más dolorosa, con un gol en el último minuto, y nada más suena el pitido final Martin O'Neill invade el césped para consolar a sus jugadores hasta que en el camino se cruza con Sebastian Larsson. El sueco está llamado a ser uno de los líderes del equipo, pero no ha tenido un buen día. El técnico norirlandés lo sabe y por eso le acompaña desde el círculo central hasta la entrada del vestuario, calmándole, aconsejándole, animándole.

La escena puede no llamar la atención en un primer momento. Sin embargo, se trata de la clave en el renacer del Sunderland. Ese gesto es la base sobre la que se construye la filosofía de Martin O'Neill como entrenador. La misma filosofía que ha transformado a los Black Cats en uno de los equipos más en forma de la Premier League, pese a la derrota encajada el pasado fin de semana ante el Arsenal. "Nos ha devuelto la confianza. Siempre nos apoya. Es un técnico muy cercano y nos ha hecho sentir que somos capaces de todo. Ahora sentimos que somos los mejores", confiesa Jack Colback, canterano que se ha asentado en la titularidad esta temporada.

O'Neill ha sabido apretar el botón que necesitaba cada uno de sus jugadores para obtener lo mejor de ellos y se ha esforzado especialmente con Lee Cattermole, líder espiritual del equipo. "Martin O'Neill ha restaurado mi confianza", reconoce el capitán del Sunderland. Recuperar a Cattermole ha sido la obsesión de O'Neill desde que llegó al Stadium of Light. Coleccionando sanciones, rindiendo por debajo de su nivel, y viendo peligrar su condición de capitán, Cattermole estaba lejos de su mejor nivel. O'Neill logró devolverle la confianza en sí mismo. Nada más asumir las riendas del equipo le confirmó como capitán y le asignó la tarea de ser su extensión sobre el terreno de juego. Desde entonces Cattermole está siendo clave en la progresión del Sunderland.

Martin O'NeillLa situación de los Black Cats es completamente antónima respecto a la que se encontró Martin O'Neill cuando relevó a Steve Bruce, su predecesor en el puesto. El Sunderland era un equipo hundido, consecuencia, en gran parte, por el mal trabajo realizado en los despachos. Y es que el equipo pasó de contar con una delantera formada por Darren Bent, Danny Welbeck y Asamoah Gyan a tener a Nicklas Bendtner como único delantero referencia. Bruce no supo digerir ese cambio y el Sunderland lo acabó pagando. Las necesidades económicas habían debilitado a un equipo que comenzó a caer paulatinamente desde enero del 2011 -cuando se vendió a Darren Bent al Aston Villa- y tocó fondo doce meses después.

En Sunderland ya veían peligrar la permanencia en la Premier League, pero el relevo en el banquillo fue un revulsivo perfecto. Desde la llegada de Martin O'Neill, los Black Cats han logrado sumar 22 puntos y sólo han sido superados por Chelsea, Tottenham y Arsenal. También perdió frente al Wolves, pero en ese momento Martin O'Neill tan sólo llevaba un día al frente del equipo. El cambio del equipo ha sido radical, saliendo de los puestos de descenso para escalar hasta la novena posición, lejos de todo peligro. Incluso se ganó al Manchester City, con un gol del surcoreano Ji en los últimos minutos. Algo impensable unos meses atrás.

El 'efecto O'Neill' es todavía más llamativo si contabilizamos únicamente los puntos que se han sumado desde que el técnico norirlandés se sentó por primera vez en el banquillo del Sunderland. Con esa estadística, los Black Cats serían los líderes de la Premier League. Tan sólo Manchester United, Manchester City y Tottenham, los tres primeros clasificados de la liga inglesa, han conseguido sumar tantos puntos como el Sunderland durante ese periodo de tiempo. Datos que hablan por sí solos del milagro que ha obrado Martin O'Neill en el Stadium of Light. El próximo reto del Sunderland será la FA Cup, donde este sábado (18h15) se enfrentan al Arsenal. Será una oportunidad para vengarse de su último verdugo y demostrar que el 'efecto O'Neill' también se puede exportar a otras competiciones. Los 'gatos negros' han resucitado.

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