Gary Mabbutt, la rodilla que hizo campeón al Coventry

Tottenham y Coventry repiten la final de 1987

Coventry, campeón de la FA Cup Coventry, campeón de la FA Cup

El Tottenham de André Villas-Boas recibe al Coventry City en la FA Cup con el recuerdo de la final de 1987, donde los dos equipos se encontraron en un histórico partido. Los Sky Blues lucirán hoy una réplica de la camiseta utilizada en Wembley aquel dia, un encuentro que será recordado por la singular actuación de Gary Mabbutt, defensa del Tottenham.

En Noviembre de 1940, los bombarderos alemanes arrasaron Coventry. Durante el transcurso del ataque, muchos habitantes de la ciudad perdieron la vida y otros tuvieron que renunciar a sus propiedades, destruidas por el cruel asalto alemán. La Catedral de Coventry se convirtió en un símbolo, aunque sólo resistió el muro exterior y la torre, cuyas ruinas se conservan todavía. Su estadio de fútbol, Highfield Road, también fue castigado por las bombas, aunque no corrió tan mala suerte como el templo anglicano. El terreno de juego recibió ráfagas y quedó semiderruido, pero las gradas se mantuvieron en pie. El recinto pudo servir de hogar para el Coventry hasta 2005, fecha en la que el club se trasladó al moderno Ricoh Arena, sede de algunos partidos del torneo de fútbol en los pasados Juegos Olímpicos.

El Coventry City fue fundado en 1883, pero no sería hasta la segunda mitad del siglo XX cuando viviría su época dorada. Al igual que la ciudad, por cierto la más alejada del mar que existe en Inglaterra, el equipo inició una fase de reconstrucción durante las décadas posteriores a la segunda guerra mundial. En los años sesenta, el Coventry llegará a la primera división de la mano de Jimmy Hill, un versatil manager que modernizó la institución en todas sus parcelas, incluída la comercial, y que se convertiría más tarde en una celebridad de la televisión presentando durante más de 600 programas el célebre Match of the Day en la BBC.

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FA Cup 1986-87

Gary Mabbutt jugó 16 partidos con Inglaterra, ganó la Copa de la UEFA con el Tottenham en 1984 y disputó varias finales más con los Spurs. A menudo los aficionados le reclaman a su paso, recordándole momentos de su carrera: "Me hiciste el hombre más feliz del mundo", "gracias por lograr que soñásemos", "nunca olvidaré lo que hiciste por el Coventry"... Pero Mabbutt nunca jugó en el Coventry, aunque sus aficionados quieran besar su rodilla desde el 16 de Mayo de 1987.

La historia del defensa nacido en Bristol en 1961 es digna de ser contada. Gary Mabbutt triunfó en el mundo del fútbol a pesar de sufrir desde los 17 años una patología en la que los niveles de glucosa en sangre se muestran alterados: es diabético. Existen muchos deportistas de alto nivel que padecieron esta enfermedad, como Danny McGrain, ex-internacional escocés del Celtic de Glasgow por ejemplo, o lejos del fútbol los casos del remero Steve Redgrave o el nadador Gary Hall Jr (los dos, campeones olímpicos).

Gary Mabbutt fue una pieza vital en el brillante Tottenham de los ochenta. Con Osvaldo Ardiles o Glenn Hoddle, el conjunto londinense hizo historia, pero el destino no le reservaba un lugar privilegiado en el almanaque de 1987. Aquella temporada fue el año del Coventry, que conquistó la FA Cup tanto en categoría absoluta como juvenil (un hecho que no se repitió hasta el año 2006, temporada en la que el Liverpool lo hizo).

El Coventry City jugaba contra los grandes de Inglaterra desde hacía varios años, pero la proeza de 1987 es una de las grandes gestas en la historia reciente de la competición. Los hombres entrenados por la dupla formada por George Curtis y John Sillett, llegaron a la final del trofeo más antiguo del mundo dejando en la cuneta al Manchester United de Alex Ferguson, o al Leeds en las semifinal disputada en Hillsborough; el éxito estaba conseguido, ya que llegar a Wembley para disputar la copa ante el Tottenham ya constituía todo un milagro... pero ellos querían más.

Los Spurs eran grandes favoritos, con mayor motivo cuando al segundo minuto de la final se adelantaron en el marcador. El oficio y la calidad de sus jugadores comenzaron a marcar la diferencia. Un incisivo Chris Waddle penetró una y otra vez por el flanco izquierdo de la defensa del Coventry. Pese al mazazo inicial, los Sky Blues pudieron recomponerse e igualaron la final antes de cumplirse los diez minutos de juego. Wembley hervía, con un partido que se presentaba como una batalla de poder a poder.

Antes del descanso, Gary Mabbutt en semifallo adelantaba de nuevo a su equipo; no podía pensar el central del Tottenham que terminaría pasando a la historia por un acontecimiento distinto al que en ese momento celebraba. En el mínuto 5 de la prórroga, a la que se había llegado tras el empate a dos del Coventry, una carrera de Lloyd McGrath en pleno empuje de los blanquiazules cambiaría el signo de la final. La pelota rebotó en la rodilla de Mabbutt, y en ese momento el balón realizó una parábola que superó por alto a Ray Clemence. Ante la mirada de casi 100.000 gargantas, el balón se introducía en la red. La desgracia terminaba de caer sobre Gary Mabbut, que acababa de convertirse en el hombre más importante de la historia del Coventry.

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En 1992 se funda la Premier League. En la parrilla de salida se encuentran el Forest de Clough, el United de Alex Ferguson, el Leeds de Cantona o el Liverpool con el incombustible Bruce Gobbelaar; allí también estaba el Coventry, sin estrellas pero con un gran instinto de supervivencia. Al igual que su famosa catedral, el equipo resistía el paso del tiempo, salvándose del descenso en múltiples ocasiones. Finalmente en 2001, tras 34 temporadas en la máxima categoría del fútbol inglés, el emblemático conjunto de las Midlands Occidentales decía adiós a la Premier.

El recuerdo de Gary Mabbut y su rodilla, la más venerada por los aficionados del Coventry, estará presente hoy en White Hart Lane. Quién sabe si otro milagro espera a los herederos de 1987...

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